Первого мая 1947 г. было опубликовано «Обращение ко всем деятелям науки, литературы и искусства, научным, общественным и другим организациям и учреждениям Советского Союза», подписанное Президентом Академии наук СССР С. И. Вавиловым, президентами республиканских академий наук, видными учеными и общественными деятелями страны. Авторы обращения призывали интеллигенцию СССР создать Всесоюзное общество по распространению политических и научных знаний, которое «…должно быть посредником и проводником настоящих, передовых научных знаний от специалистов к народу».

Первым на обращение откликнулся Ленинград. 22 мая 1947 г. состоялось собрание научной и творческой общественности, на котором присутствовали академики И. И. Мещанинов, А. Ф. Иоффе, Л. А. Орбели, М. А. Шателен, И. Ю. Крачковский, В. М. Алексеев, Н. С. Державин, В. В. Струве, Е. Н. Павловский, писательница В. Ф. Панова, народный артист СССР Н. К. Черкасов, кинорежиссер С. Д. Васильев, поэт А. А. Прокофьев. Собрание приняло решение о создании Ленинградского отделения Всесоюзного общества по распространению политических и научных знаний. С этого дня и начинает свою историю Межрегиональная общественная организация «Общество «Знание» Санкт-Петербурга и Ленинградской области».

Первым его председателем стал профессор А. А. Вознесенский. В разные годы Ленинградскую организацию Общества «Знание» возглавляли филолог И. И. Мещанинов, математики А. А. Ильюшин и А. Д. Александров. С 1975 по 1989 г. Ленинградской организацией руководил член-корреспондент АПН СССР В. А. Проскуряков. Много нового внес в ее работу на посту председателя Правления М. И. Кротов, в настоящее время Генеральный секретарь Межпарламентской Ассамблеи государств — участников СНГ. Долгое время возглавлял Общество «Знание» член Академии наук высшей школы РФ, доктор экономических наук, профессор Алексей Иванович Муравьев.

Сегодня Президентом Общества «Знание» Санкт-Петербурга и Ленинградской области является Александр НиколаевичПетров.

Огромный вклад в развитие Ленинградской — Санкт-Петербургской организации Общества «Знание» внесли академик Д. С. Лихачев, организовавший университет «Классика» для учащейся молодежи, лауреат Нобелевской премии Ж. И. Алферов, на протяжении десяти лет — член Правления Всесоюзного и Российского общества «Знание». Высокую планку деятельности организации определяли академик Б. Б. Пиотровский, доктора экономических наук Л. С. Бляхман, Ю. А. Лавриков, В. А. Пешехонов, доктора юридических наук И. Е. Быховский, Б. В. Волженкин, доктора философских наук И. С. Кон, М. С. Коган, Б. Н. Парыгин, композитор А. П. Петров, писатель Д. А. Гранин и многие другие.

Ленинградская организация Общества «Знание» сформировалась как самая крупная в СССР. В разные годы она объединяла от 20 до 48 тысяч членов. В 60–80 годах для населения региона было прочитано сотни тысяч лекций. Практически каждый житель Ленинграда не один раз побывал на лекциях в Центральном лектории, лекториях, созданных при Эрмитаже, Русском музее, Ленинградской филармонии, Планетарии. В эти годы работали более тысячи народных университетов, развивалась система правового и экономического всеобуча. Лекторы Ленинграда читали циклы лекций во всех регионах страны — от Сахалина до Калининграда. Тогда же завязались прочные деловые связи с республиканскими просветительскими организациями, что позволило к 1996 г. закрепить их договором о создании Совета просветительских организаций стран СНГ, аккредитованного при Межпарламентской Ассамблее.

На протяжении вот уже более чем 60 лет Общество «Знание» развивается как массовая общественно-просветительская организация, которая стала центром притяжения лучших научных и творческих кадров, центром общероссийского просветительства, источником современных знаний.

Сегодня Общество «Знание» — крупнейшая просветительская организация России, выступающая в качестве учредителя легендарного Центрального лектория, основанного в 1951г., Санкт-Петербургского института внешнеэкономических связей, экономики и права — крупнейшего негосударственного вуза России, Санкт-Петербургского Планетария, Центра психологического образования и коррекции «Человекознание», Академии просвещения и дополнительного образования, народных университетов, культурно-просветительского центра ветеранов и пожилых людей «Надежда». Также Общество «Знание» предлагает курсы переподготовки и повышения квалификации по различным специальностям, дополнительное образование для взрослых и детей, разнообразные семинары и тренинги, увлекательные экскурсии и всевозможные культурно-развлекательные программы.

Отдельное звено просветительской работы — ветераны, люди так называемого «третьего возраста». Обществом «Знание» создан Городской культурно-просветительский центр «Надежда». Здесь, наряду с просвещением и практической помощью, лидирующее место занимают медицинское просвещение и формы социальной работы по интересам.

Важным событием в культурной жизни региона стало открытие первого в России Народного Православного университета, одними из учредителей которого стали Общество «Знание» Санкт-Петербурга и Ленинградской области и Санкт-Петербургская православная духовная академия и семинария, и Народного университета «Здоровье». Еженедельно на занятия приходит большое число слушателей.

В 1994 г. организация Общества «Знание» Санкт-Петербурга и Ленинградской области учредила Образовательное учреждение высшего образования Санкт-Петербургский институт внешнеэкономических связей, экономики и права (ИВЭСЭП). Это стало наиболее значимым шагом в развитии системы непрерывного образования.

Межрегиональная ассоциация содействия развитию образования в системе Общества «Знание» была создана в мае 2004 г. Еще раньше создано Межрегиональное бюро организаций Общества «Знание» в Северо-Западном федеральном округе. В рамках этих объединений решаются задачи кооперирования интеллектуальных ресурсов и выработки единых современных подходов к негосударственному и неформальному образованию.

Общество «Знание» в Санкт-Петербурге имеет прочные партнерские отношения с Северо-Западным научным центром Академии наук РФ, Президиумом Санкт-Петербургского отделения Академии наук, научными центрами отраслевых академий, Советом ректоров. Оно явилось одним из разработчиков Государственной научно-исследовательской программы «Народы России: возрождение и развитие»,  выполнило ряд концептуальных разработок по информационному обеспечению «Стратегического плана развития для Санкт-Петербурга», приняло участие в создании «Стратегии развития Северо-Западного региона РФ до 2015 года», провело общественные слушания и общественные экспертизы концепции молодежной политики в городе и области, общественные обсуждения Генерального плана строительства Санкт-Петербурга, публичные слушания по проблемам строительства комплекса защиты города от наводнений. Общество «Знание» развивает сотрудничество по ряду информационных проектов с аппаратом ЕврАзЭС.

Одной из форм конструктивного диалога научной общественности с государственными структурами и органами исполнительной и законодательной власти стал Интеллект-клуб. Регулярно на его заседаниях обсуждаются самые острые проблемы экономического и социального развития региона: практика проведения реформы ЖКХ, проблемы пенсионного обеспечения, продовольственная программа для Северо-Западного региона и др. В заседаниях Интеллект-клуба участвуют губернаторы и вице-губернаторы города и области, сотрудники Аппарата полномочного представителя Президента РФ в СЗФО, руководители комитетов, районных администраций и муниципальных образований, депутаты законодательных собраний, руководители научных учреждений, общественных объединений и политических партий. Итоги обсуждений и мнения научной общественности в дальнейшем доводятся до всех заинтересованных сторон.

 11 декабря 2015 года Президент Российской Федерации В. В. Путин подписал Указ «О создании Общероссийской общественно – государственной просветительской организации «Российское общество «Знание» (далее РОЗ). Сегодня, благодаря Указу Президента Российской Федерации В.В.Путина движению просветителей России придается новый импульс, как организации нового типа – мощного института развития гражданского общества.
6-7 июня 2016 года на ВДНХ состоялся Первый съезд Российского общества «Знание», где Председателем избрана руководитель рабочей группы «Образование и культура как основы национальной идентичности», член Центрального штаба ОНФ, депутат Государственной думы — Любовь Николаевна Духанина.